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         論文寫多了常常會忘記:書寫的價值,其實在背後的感動

28/06/2011

Turning Point 之二:在密西根的日子

Filed under: about myself — shoude @ 11:49 下午

留學生涯,原來跟大一大二生活沒兩樣

退伍後準備留學考試一陣子後,我終於在1999年開始了留學生涯,第一站是密西根大學Ann Arbor分校電機系系統組(有人翻譯成安娜堡,但是為了不跟麥當勞新推出的產品產生混淆,在此沿用英文名)。
如果這篇文章是個名人回憶錄,在這節就該如此起頭:在留學的時候選擇Ann Arbor的最大原因,是因為它有一個在世界知名的「複雜科學研究中心」。立志研究複雜科學的我,當然以此為第一志願。
但是我不是名人,也沒打算寫回憶錄。所以只好老實說當初選擇Ann Arbor的原因,是因為Ann Arbor是極少數給我入學許可的學校之一。它之所以要給我入學許可,大概不是因為我很厲害,而因為老爸開的存款證明足夠繳第一年的學費。學校要經費生存,學生要文憑,銀貨兩訖皆大歡喜。
按照武俠小說的情節來看,當主角終於找到蓋世武功秘籍後,接下來應該就水到渠成,只要關起門來修練個幾年,再出江湖將是轟動武林驚動萬教的高手。 剛到美國的我的確是天真的這樣想著:複雜科學其實也是人工智慧的一支,所以我只要先從電機轉到資訊,再主修人工智慧相關研究,應該就一切迎刃而解。可惜,武俠小說為什麼吸引人的一個重要原因,是因為它實在太不真實(比如說從懸崖掉下去一定不會死)。
我邁向夢想的第一堂課是「人工智慧導論」。一開始老師先發問卷調查同學的background。大學從來沒有接觸過資訊科學(大一的計程計概除外)、程式也不大會寫的我,突然發現這個問卷裡面有很多名詞我根本不懂。這也還好,隨便填填就算了。等到老師一開口,我就發現不大對,上課講的話大概半聽半猜大概只能瞭解四五成,麻煩的是我不知道是因為英文的問題還是我資訊背景缺乏的問題( 過一陣子後發現原來兩者皆有)。
於是,在Ann Arbor第一年的求學生活其實很像大一大二。大一大二時蹺掉很多課,不知道老師上課講甚麼,回家後就只好把整本書都念過去(懂不懂又是另一回事了)。而在Ann Arbor的時候雖然每一節課都乖乖去上(以學費換算,一堂課沒上損失台幣三千元),但是因為上課聽不懂大老師講甚麼,回家也只好乖乖啃書,一字一句的讀過去才比較瞭解上課的內容。

到了第二年,幸運的找到了老師要給我funding,但是語言溝通還是沒有很順,於是我每次meeting完後,還會寫一封email摘要給老闆 。看起來像是很認真的學生,其實我是想再confirm一次沒聽錯他要我做的東西。

留學前兩年的生活讓我深深感受到,在美國(尤其是在學校)並沒有很明顯的種族歧視,但是有很強的「語言歧視」(或該說是「能力歧視」)。 你皮膚的顏色是甚麼不重要,但是英文講不好,別人自然而然同時懷疑你的能力,老師同事都不會看重你。我更發現尤其是人工智慧這個領域,不再像是過去在EE只要把公式數學寫下來就一清二楚 ,而是需要用很清楚的語言以及邏輯來說服別人自己的想法是有用的,這時候溝通能力就顯得重要。語言能力不足的結果就是三不五時報告就被老師退回來說看不懂;每一個一小時的oral presentation可能要自己先練習講個10小時,還要抓其他可憐的台灣朋友來當聽眾。

這個時期,晚上作夢的時候常常夢到漫畫或是卡通中的情節,就是主角被誘導到某個逆勢的「結界」裡,在裡面能力只能發揮百分之50,於是跟壞人對抗倍顯吃力。對當時的自己而言,語言障礙就是這樣的一個結界吧,如果不能克服,那就只 能永遠都發揮百分之50、consistently地讓人看不起…在結界裡的夾縫求生存,最辛苦的是明明知道自己的實力可以作得更好,卻沒有人相信…

不被肯定的結果裡面最麻煩的一個,就是學校不給予轉到資訊組的機會。這時候我只有兩條路可以選擇,一是繼續留在系統組念電機,另外就是轉學。當時的我一點猶豫也沒有,又重新開始申請一次學校。這次直接申請資訊與人工智慧相關的領域,以免重蹈無法轉行的窘境。 雖然說風水輪流轉,可惜十年還沒到,這回申請十家學校拿到九敗一和的戰績,直逼當年的洛杉磯快艇隊。和USC打平的原因是資訊系雖然給我入學許可,可是只能念碩士班 @#$%…八成又是看上老爸銀行裡面所剩不多的存款。
因為沒有其他的機會,我也沒有甚麼困難的抉擇,拿到電機碩士後包袱款款離開了Ann Arbor。不願意放棄,因為知道武俠小說的主角可以沒有天分,但是不能沒有毅力。
1999到2001,人在Ann Arbor, 離聖塔菲2500公里。



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